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Boletín Nº 152-13: La Esponja Vegetal

Boletín Nº 152-13: La Esponja Vegetal

Descripción: Su nombre científico es Luffa cylíndrica, perteneciente a la familia Cucurbitaceae. También es conocido como estropajo o paste. Es una planta exótica anual, herbácea, trepadora, tropical y subtropical, de origen asiático que crece de manera silvestre en la selva amazónica. Sus tallos son trepadores y puede alcanzar una altura de más de 20 metros. Sus hojas son de forma rectangular y posee flores masculinas y femeninas. Su fecundación se debe en gran parte a las abejas y otros insectos. 

Sus frutos son alargados, de color verde al principio, y amarillos anaranjados en el momento de la cosecha. Su tamaño medio es de 25 a 30 cm de largo. El interior de la vaina está formado por una densa red de fibras vegetales que forman un cilindro hueco. Una vez cosechadas, peladas y procesadas las esponjas vegetales tienen una forma cilíndrica que hacen que resulten muy cómodas de utilizar. Constituye una alternativa a las esponjas sintéticas.

Planta muy conocida por nuestros antepasados por haber sido instrumento necesario de limpieza para lavar vajillas y manos. Actualmente, el uso de productos orgánicos la ha revalorizado como producto ecológico y biodegradable.

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Clasificación: Es un género con 7 especies de plantas con flores. Si bien, la luffa se cultiva en muchos países de Asia y América, existen características muy variadas. Las dos especies más difundidas son: Luffa cylindrica y Luffa acutángula. 

El fruto de al menos dos especies: Luffa acutangula y Luffa aegyptiaca, se cultivan para ser cosechados y se comen como un vegetal, siendo muy populares en Asia y África.

Dentro de las variedades que existen en forma silvestre en los bosques húmedos tropicales, hay algunas que se han adaptado muy bien a climas más secos. 

Propiedades: Es un producto natural, hipo alergénico y biodegradable. Son buenas para la piel, duraderas, estimulan la circulación, exfolian y eliminan las células muertas, además de prevenir la aparición de la celulitis.

Usos: Se emplea como producto de higiene y cosmética personal gracias a su fibra vegetal, que estimula la circulación de manera natural.

Sus fibras naturales tienen cualidades exfoliadoras que a la vez de limpiar reactiva la circulación y lo convierten en un producto de mayor valor para el bienestar que las esponjas artificiales.

A pesar de su aspecto rugoso se ablandan al entrar en contacto con el agua creando un tacto agradable al rozar la piel, haciéndolas aptas incluso para las pieles sensibles.

Tras cada uso es fundamental enjuagar bien la esponja y colocarla en un lugar que facilite su secado.

Otro de sus usos es para la limpieza de la vajilla. Por ser totalmente natural y 100% biodegradable favorece a la limpieza de los utensilios del hogar.

También se emplea para elaborar filtros para agua, aceite, rellenos para muebles y embalajes, fabricación de papel, etc. De sus semillas se extrae aceite.

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Producción: El suelo debe tener buen drenaje y abundante nitrógeno y fósforo. No debe cultivarse en suelo próximos al mar.

Esta planta exige alta temperatura y humedad. Los factores limitantes de crecimiento son las fuertes y prolongadas heladas. Se pueden cultivar en zonas que presenten al menos unos meses de temperaturas por encima de 22 ºC.

Se trata de una planta trepadora, por lo que es importante disponer de elementos a los que enredarse, como árboles o postes de madera.

Para el sembrío se deben seleccionar las esponjas y dejar que se sequen en la planta. Cada esponja posee en su interior unas 500 semillas y para extraerlas, se corta la punta del fruto seco y se golpea con un mazo de madera.

Se suelen sembrar en primavera y los frutos estarán listos para ser cosechados en el otoño siguiente. Se cultivan en un lapso de tiempo de solo 6 meses.

Cada planta de esponja vegetal, si se desarrolla correctamente, genera entre 10 y 20 frutos. Los frutos se recogen cuando empiezan a tomar color amarillento con los extremos anaranjados. No se debe esperar a que tomen color oscuro. Se les corta un poco las puntas (para facilitar la entrada de agua), y se les realiza una ranura a lo largo de la cáscara.

Se conservan formando “Sartas” de aproximadamente 100 frutos cada una, que se forman atravesándolas con una alambre galvanizado para luego ser sumergidas en agua durante tres días hasta que la cubierta externa se pudra totalmente y se desprenda. Luego, se lavan las fibras para eliminar todo resto de cáscara que pueda haber quedado.

Las esponjas ya limpias se secan en un lugar ventilado, a la sombra y por un término de 7 días. Al secarse, el fruto de esta planta se convierte en una fibrosa y perfecta esponja

Pueden ser comercializadas en forma natural o procesada, presentándose una amplia gama de formas y colores.  

Exportaciones: Se puede exportar: Como Artículos de cestería obtenidos directamente en su forma con materia trenzable o confeccionados con artículos de la partida 46.01; manufacturas de esponja vegetal (paste o «lufa») – De material Vegetal – Las Demás (Partida Arancelaria Nº 4602.19.00.00)

En el trienio 2010 – 2012, según ADUANET, la exportación de estas partidas arancelarias fue la siguiente:

  • Como Manufacturas de esponja vegetal (paste o «lufa»)

Año

Valor FOB

Peso Neto

Precio

 

(US$)

(Kilos)

(US$/Kilo)

2010

75.536,05

7.550,88

10,00

2011

48.262,62

8.320,12

5,80

2012

67.718,48

11.554,03

5,86

Los principales países de destino son EE.UU., Colombia y Argentina. En menor escala son: Chile y Alemania.

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